Histoire de la Vanille

La vanille est originaire du Mexique. Les Aztèques l'utilisaient déjà bien avant l'arriver des conquistadors espagnols. Appelée alors « Tlilxochilt », elle est alors utilisée pour parfumer le cacao, une boisson composée de miel, de farine de maïs et de piment. Les conquistadors l'emportent alors avec l'or. Ainsi elle arrive en 1516 à la cour espagnole sous le nom de 'Vanilla' qui signifie gousse en Espagnol.. En 1602, un anglais du nom de Hugh Morgan l'utilise pour parfumer les bonbons. En 1762, Bezaar Zimmerman, un médecin allemand, la déclare aphrodisiaque, ce qui lui assure une renommée certaine.
Elle arrive enfin en France en 1812 grâce à un jardinier nommé Milier qui l'utilise de façon ornementale. La vanille arrive à la Réunion le 26 juin 1819 avec le commandant Pierre-Henri Philibert Marchand, dans le but de diversifier les ressources de l'Ile.
Mais si la vanille n'a aucun à pousser sur la côte est de l'Ile, elle a besoin d'un insecte particulier pour être féconée et ainsi donner des gousses. Il s'agit de l'abeille appelée Mélipone que l'on ne trouve qu'au Mexique. Les plantes à la Réunion ne pouvaient donc pas donner ces précieuses gousses et la culture de cette orchidée ne donnait que de très faibles résultats. Cependant, en 1841, un miracle se produit. Un jeune esclave, Edmond Albius, découvre une technique de fécondation manuelle de la fleur. Grâce à une épine de bois, il déchire la membrane qui empêche les organes de la fleur de se rencontrer. La légende veut qu'Edmond, un jour où il était en colère contre ses maîtres, froissa une fleur de vanille dans sa main. C'est ainsi que la fleur se transforma quelques jours plus tard en gousse de vanille.
En 1925, le gouverneur Merwart choisi cette liane pour figurer sur le blason de l'Ile de la Réunion.

La vanille de la Réunion est regroupée avec celle des Comores et de Madagascar sous le label Mondial Vanille Bourbon depuis 1964. Ce label est signe de grande qualité et est très reconnu dans le monde.

Aujourd'hui, la Réunion produit environs 30 tonnes de vanille à l'année et en exporte 20 tonnes.

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